Quando o colonialismo trouxe chá para o mundo ocidental há 150 anos, a demanda por ele explodiu. Os colonialistas britânicos na Ásia responderam deslocando uma força de trabalho da Índia e para Bangladesh, criando novas plantações de chá nas colinas do Nordeste.

Hoje, 165 jardins de chá empregam 400 mil pessoas nessa região, escolhendo à mão folhas de fileiras de arbustos cultivados. Apesar da importância do catador de chá neste comércio global, seus empregos e vidas continuam a ser explorados através da negação de direitos.

Catadores de chá no Gulni Tea Estate no Sylhet District, Bangladesh. WaterAid/ Abir Abduallah

Trabalho desleal

Normalmente mulheres, predominantemente hindus inseridas num país de maioria muçulmana e isoladas do resto da sociedade por sua localização, os criadores de chá estão entre as comunidades mais marginalizadas do Bangladesh.

Eles também são muito pobres. Um salário típico do preparador de chá é de 85 takas (cerca de US$ 1) por dia, mas isso depende da meta de colheita diária dos proprietários dos jardins de 20 kg. Se não o fizerem, o seu salário é reduzido como forma de punição.

Os trabalhadores não recebem salários por dias em que estão doentes, o que acontece muitas vezes. Os jardins de chá não têm água ou instalações sanitárias, então os criadores costumam contar com riachos e poços escavados à mão para beber água e ir ao banheiro lá fora. A doença por estas causas torna-se um ciclo.

Mulheres recolhendo água para lavagem num tubo em Gulni Tea Estate no Sylhet District, Bangladesh. WaterAid/ Abir Abduallah

Penetrar

Estávamos extremamente preocupados com o alcance dos preparadores de chá a terem acesso à água potável e sanitários, mas os proprietários de jardins são notoriamente protetores e controlam a sua força de trabalho. Foi somente através das negociações do nosso parceiro local, IDEA, que finalmente conseguimos obter acesso em 2010 e nos tornamos a primeira ONG a trabalhar diretamente com as comunidades escolhidas.

Começando em dois jardins, instalamos poços tubulares e banheiros privados e ensinamos aos trabalhadores sobre higiene e seus direitos sobre esses serviços. Com o apoio crítico do Programa HSBC Water, este trabalho logo cresceu para cobrir 14 jardins.

Encorajar os proprietários de jardins de chá para nos permitir construir esses serviços levou tempo, e convencê-los a financiar as próprias instalações levou ainda mais. Mas, como os gerentes veem os benefícios de proporcionar aos trabalhadores os seus direitos, as atitudes estão a mudar.

Agora, mais jardins estão expressando interesse voluntário em esquemas que melhorarão as condições dos jardins de chá em toda a região.

 

Um novo começo

Nas próprias comunidades, o acesso à água potável e sanitários já está mudando vidas – inclusive para a próxima geração.

Gita, 12 anos, vive em Gulni Tea Estate, no Sylhet District. Sua mãe é uma catadora de chá que nunca teve a oportunidade de ir para a escola, então Gita está ansiosa para aprender o máximo que puder. Mas beber água suja costumava deixá-la doente, e ela perdia regularmente as aulas.

Agora que sua propriedade tem água e sanitários, ela é mais saudável e pôde retomar sua educação, terminando a escola primária e matriculando-se no secundário.

Como parte do comitê de higiene juvenil criado pela WaterAid e IDEA, Gita agora ensina a outros a higiene básica e a importância da água limpa. "Toda pessoa tem direitos humanos – água, saneamento, educação", diz ela. "Agora, eu me sinto confiante no meu futuro".

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